El burro en el Antiguo Egipto

La entrada de hoy la quiero dedicar a uno de los animales que más admiro por su fuerza y que no ha sido muy apreciado por nosotros hasta hace poco tiempo: el burro.

Este animal, caracterizado por sus largas orejas y su crin erecta, posee una capacidad de aguante increíble. Son también animales muy dóciles, pero a la vez rudos, toscos y tiernos, inteligentes y agradecidos.

¿Sabíais que el burro es patrimonio de la humanidad? Actualmente, este animal está en peligro de extinción, ya que para los trabajos de campo ha sido sustituido por maquinaria. En España tenemos algunos refugios (El Refugio del Burrito, Amiburro) que intentan que estos nobles animales tengan unas buenas vacaciones y un merecido descanso. Pero no es el caso de Egipto, donde actualmente, en buena parte del país que aún es rural, el burro siegue siendo utilizado sobre todo como animal de carga. Pero el burro tiene una larga historia en el valle del Nilo, ¿queréis saber algo más?

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ORIGEN Y DOMESTICACIÓN

El burro deriva del asno salvaje del Norte de África y numerosos testimonios arqueológicos, documentos iconográficos y fuentes escritas, nos demuestran la presencia del asno salvaje por todo el Norte de África, tanto en tiempos prehistóricos como históricos. Y el área noreste, justo la que nos interesa aquí, estaba restringido a dos sub-especies de asnos llamados, comúnmente asno salvaje nubio y asno salvaje somalí.

Según la historiografía tradicional, la domesticación del burro tuvo lugar en Egipto durante el Periodo Predinástico (IV milenio a. C.) aunque hay otras voces que apuntan al suroeste de Asia. Otras investigaciones nos llevan a Libia como lugar de domesticación del animal, desde donde se propagaría a Egipto. Este tema es aún en la actualidad objeto de debate, pero lo que si que está claro, es que la presencia de este animal en el Valle del Nilo la tenemos en fechas tan tempranas como a finales del V milenio y comienzos del IV a. C., en yacimientos prehistóricos como El-Omari, Maadi e Hieracómpolis.

PRIMERAS REPRESENTACIONES

La representación más antigua del burro en el Antiguo Egipto conocida y hasta el día de hoy se encuentra en el reverso de la conocida Paleta Libia o Paleta de las Ciudades, en donde aparece con otro grupo de ganado. Dicha paleta está fechada en el IV milenio a. C.

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Paleta Libia

Ya a comienzos del Reino Antiguo, tenemos al burro domesticado, con una gran presencia en la iconografía funeraria. En este momento, el burro parece haberse convertido en una parte esencial de la vida diaria, sobre todo como animal de carga. Y no sólo transportaba mercancías, también podían llevar entre dos un palanquín destinado a las clases más pudientes. Como veis, el uso de este animal no ha variado a lo largo de varios milenios.

burros

Aparte de ser bestia de carga, los burros fueron muy utilizados como pisoteadores de grano, en lugar de utilizar a los tradicionales bueyes.

Por su parte, aunque algunos investigadores opinan que la carne de burro no era consumida, nos hemos encontrado con algunas escenas de caza en donde el asno salvaje es cazado. Es decir, luego se serviría en la mesa.

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Arcón de Tutankhamon (XVIII Dinastía)

SIMBOLISMO

La presencia de representaciones de asnos en rocas, datadas en época prehistórica, se debe a razones puramente cinegéticas o a un contexto utilitario, y por tanto su presencia la podemos considerar con respecto a consideraciones económicas.

Sin embargo, en el Antiguo Egipto todo (o casi todo) tiene un trasfondo simbólico, y el caso del burro no será una excepción. Aunque para hablar de simbolismo de este animal, nos referiremos sobre todo al asno salvaje, ya que el burro doméstico se restringía a cuestiones económicas y era muy valorado por su gran fuerza y predisposición (no se sustituyó hasta el I milenio a. C. por la llegada del camello).

Ya en las primeras dinastías tenemos enterramientos triples de asnos (salvajes en su mayoría) asociadosa las tumbas de las elites, uno en Tarkhan, otro en Abusir y probablemente tres en Helwan. Según la documentación de las excavaciones, los animales eran enterrados de pie o con las patas dobladas y debajo del cuerpo, e incluso en dos de los yacimientos, Abusir y Tarkhan, parece que fueron enterrados vivos.

A raíz de estos descubrimientos, y el hecho de que los enterramientos estén orientados al sudeste, algunos investigadores opinan que los animales debieron ser sacrificados en un contexto ritual, probablemente de carácter solar, relacionado con la destrucción de las fuerzas malignas. Es decir, el asno tendría una connotación negativa.

Otras opiniones al respecto, y sobre todo a raíz del maravilloso hallazgo del 2008 en Abydos por parte de una universidad americana, es que dichos asnos acompañarían al difunto al más allá dado su alto valor económico, pues eran los encargados del transporte de mercancías. Aquí tenéis la noticia completa.

Dichos hallazgos se concentran en estos tiempos tan tempranos, aunque ya a comienzos del Reino Medio, el burro es asociado al dios Seth, de quien se dice que puede adoptar la forma de un burro rojo, un animal del desierto, donde precisamente habita Seth (aquí tenéis más información sobre este dios egipcio).

Esta información será recopilada por el historiador Plutarco, quien en sus Moralia (30), escribe:

(…)ya al contrario lo humillan y lo ultrajan en ciertas fiestas con insultos a los hombres que tienen cabellos rojos y arrojando un asno desde lo alto de un precipicio, como los coptitas, porque Tifón (Seth) tenía el pelo rojo y forma de asno.

Un ritual de este periodo equipara el cuerpo de Osiris con la cebada, y Seth con el asno, quien trilla el grano pisoteándolo (como en la realidad lo hace), ejemplo muy clarificador de la muerte y resurrección del Osiris, vinculándolo con el ciclo anual de la cosecha y siembra de cultivos (no olvidemos que Osiris fue un dios de la vegetación y regeneración).

Y de hecho, a finales del Reino Nuevo y sobre todo durante el periodo Grecorromano, se llevaba a cabo una fiesta ritual en Busiris, celebrando el día de la castración de Seth, a quien se reducía a pedazos como venganza de la mutilación que Seth aplicó al cuerpo de Osiris. Este rito consistía en un sacrificio y desmembración de un asno salvaje frente a la estatua de Osiris. Plutarco, por su parte, es más cauteloso y nos comenta que dicho rito se realizaba a través de tortas con la figura de un asno atado.

Durante este I milenio a. C. además, el animal de Seth desapareció del arte y la escritura, y el dios pasó a ser representado como un asno con un cuchillo en la cabeza o en el lomo, para representar su malignidad.

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Además de su vinculación con Seth, el asno salvaje era asociado a las fuerzas del caos que intentaban impedir la salida del dios sol Re para evitar su renacimiento. Concretamente se juntaba una manada de 77 asnos, contra los que se enfrentaba Re y una de sus “hijas adoptivas” de Ugarit, Anat, una diosa protectora que a su vez se la consideraba consorte de Seth.

BIBLIOGRAFÍA:

-Hoath, R., (2009): A Field Guide to the Mammals of Egypt, American University in Cairo Press.

-Huyge, D., (2009): Detecting magic in rock art: the case of the ancient Egyptian ´malignant ass´, en Riemer, H.,  Förster, F.,  Herb, M., &  Pöllath, N.“Desert Animals in the Eastern Sahara”, Colloquium Africanum 4, Köln 20.

-Janssen, R. & J. Janssen (1989): Egyptian Household Animals Shire Egyptology 12, Aylesbury: Shire Publications.

-Osborn, D.J. &  Osbornová, J., (1998): The Mammals of Ancient Egypt. The Natural History of Egypt 4, Warminster: Aris & Philipps.

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Escrito por

Licenciada en Historia, especialista en el Antiguo Egipto. Me apasiona el Reino Antiguo, su sociedad y su religión.

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